Geografía de la Edad Media





La fantasía geográfica

Los geógrafos medievales habían ampliado considerablemente la creencia en seres extraños y fantásticos, legado de Cayo Plinio Segundo el Viejo (23-79), de Pomponio Mela (del siglo I), y de otros autores antiguos. Para ellos la zona tórrida estaba habitada por hombres monstruosos y deformes. El mapa de Ricardo de Haldingham (fines del siglo XIII), existente en la catedral de Hereford, nos da un desfile completo de estos entes imaginarios. He aquí algunos de ellos:
la mandrágora, planta de rostro humano, con maravillosas virtudes; los monóculos, que poseen un solo ojo, una sola pierna y un pie tan grande, que después de haber recorrido enormes distancias, para descansar lo levantan y se duermen a su sombra; los parvini, que tienen cuatro ojos; el Ave Fénix y el lince; el ealo, con cuerpo de caballo, cola de elefante y mandíbulas de cabra; en la India, la misteriosa mantícora, tremendo engendro, con cuerpo de león, rostro humano y cola de escorpión; y otros muchos monstruos descritos detalladamente por los autores. Todo ello era producto de la fértil fantasía humana, unida a la ignorancia de la época y a especulaciones teóricas llevadas a cabo sin haber visto nunca las regiones descritas. Si las nociones sobre los países algo alejados de occidente eran tan erróneas, en cambio la cuenca occidental del Mediterráneo vuelve a conocer con bastante exactitud a la oriental, gracias a los peregrinos cristianos que iban a Tierra Santa, como el obispo francés Arnulfo (fines del siglo VII) y el anglosajón Willibald o Vilibaldo, que murió en olor de santidad en 745. Ambos estuvieron en Jerusalén y recorrieron Siria y otros países, lo que, para la época, constituyó una verdadera proeza.

Mapa de Hereford

El impacto de las Cruzadas

Mayor importancia tuvieron aún las Cruzadas. Desde fines del siglo XI y durante dos centurias más, fueron organizadas grandes expediciones hacia el Próximo Oriente, motivadas por intereses económicos y religiosos. Estas expediciones llevaron al Oriente Medio a cientos de miles de hombres. Esto produjo una notable ampliación de los conocimientos geográficos que del oriente tenían los occidentales, y estimuló de manera notable posteriores expediciones.

mapa de las principales cruzadas



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